Publisher Future va de l’avant avec l’union des médias et du e-commerce

Les magazines de loisirs ont toujours convaincu les lecteurs de dépenser de l’argent, mais Future, l’éditeur de titres comme Homes & Gardens et PC Gamer, a transformé cela en une agitation secondaire.

L’année dernière, le groupe FTSE 250 a aidé ses partenaires de vente au détail à réaliser des ventes d’un peu moins de 1 milliard de livres sterling. La commission de Future pour ce faire – 216 millions de livres sterling – représentait plus d’un tiers de ses revenus totaux.

La société est devenue un chouchou parmi les investisseurs qui se sont habitués à faire défiler les magazines, car de nombreuses entreprises de médias ont du mal à gagner de l’argent avec les lecteurs en ligne.

Le PDG Zillah Byng-Thorne a déclaré que les ventes réalisées par Future via des liens vers les produits recommandés dans ses articles sont devenues l’un de ses principaux domaines d’expertise. « Nous possédons notre propre technologie de commerce électronique », a-t-il déclaré.

Le système interne de Future, dont la construction a pris deux ans, ajoute automatiquement des liens vers les produits des vendeurs avec lesquels l’éditeur a un accord de partage des revenus et les met à jour en fonction du prix et de la disponibilité. Lorsque la crise de la chaîne d’approvisionnement liée à la pandémie a culminé à l’approche de Noël, ses gros titres ont diffusé des blogs en direct dirigeant les lecteurs vers les détaillants stockant les produits qu’ils recherchaient.

Future a refusé de commenter l’investissement requis pour construire le système, mais emploie maintenant 180 personnes dans son équipe de développement technologique.

Zillah Byng-Thorne, PDG de Future
Zillah Byng-Thorne, PDG du futur : « Nous possédons notre propre technologie de commerce électronique »

Comme d’autres éditeurs, Future gagne également de l’argent grâce à la publicité numérique et aux abonnements à ses magazines. Mais les revenus de sa branche e-commerce ont augmenté de 36% en glissement annuel pour atteindre 216 millions de livres sterling en 2021, ce qui en fait la division à la croissance la plus rapide.

Au cours d’une journée moyenne, les lecteurs achètent environ 43 500 articles, des lits de luxe pour chiens aux voiturettes de golf télécommandées, après avoir cliqué sur des liens dans des articles écrits par de futurs journalistes.

Byng-Thorne, qui est à la barre depuis 2014, est également le directeur indépendant principal de THG, un autre groupe connu pour sa technologie de commerce électronique.

L’Ecossaise a rejoint Future en tant que responsable financière à temps partiel quelques mois avant de se voir confier la tâche de redresser l’entreprise, après avoir auparavant assisté Auto Trader dans sa transition d’un magazine à une plateforme de commerce numérique.

« [Future] est essentiellement l’enfant d’affiche dans l’industrie des médias magazine pour. . . réussir à se développer dans le contexte d’une industrie en déclin et en difficulté », a déclaré Abi Watson d’Enders Analysis.

Ce succès a entraîné une croissance spectaculaire du cours de l’action – l’action a été multipliée par près de 16 au cours des cinq dernières années, bien qu’elle ait perdu 37 % de sa valeur depuis le début de 2022.

Les plus grands rivaux du Royaume-Uni pour la diffusion des magazines – l’éditeur d’annuaires dirigé par Radio Times, Immediate Media et Bauer Media, le groupe à l’origine du magazine féminin Grazia – sont tous deux passés au commerce électronique. Cependant, aucune des entreprises privées ne divulguerait dans quelle mesure elle contribue aux revenus.

« Les magazines ont toujours été dans le domaine de la recommandation », a déclaré Chris Duncan, directeur général de l’édition britannique chez Bauer. Mais ce n’est que fin 2018, lorsque les algorithmes des moteurs de recherche de Google ont commencé à fournir des conseils pour faire des achats sur des sites « de confiance », que le commerce électronique en tant que « discipline distincte » a vraiment décollé, a-t-il ajouté.

Le succès futur de l’adaptation aux algorithmes de Google a coïncidé avec une poussée aux États-Unis, où la société basée à Londres affirme qu’elle atteint une personne sur trois. Finalement, le groupe comptait plus de 130 magazines avec un tirage mondial supérieur à 3 millions.

Mais les critiques ont fait valoir qu’il est difficile de comprendre à quel point la croissance de Future est organique. Alors que la première partie de son mandat a été marquée par une restructuration qui a entraîné le départ de quatre employés sur 10, Byng-Thorne a mené une vague d’acquisitions au cours des deux dernières années, la société dépensant 1,4 milliard de livres sterling pour collecter des titres rivaux. .

Le mois dernier, Future a annoncé de petites acquisitions complémentaires de l’éditeur de divertissement en ligne WhatCulture et Waive, une plate-forme d’analyse de données. Cela fait suite à l’acquisition de plusieurs magazines en août dernier, dont MoneyWeek et le titre d’actualité The Week avec un contrat de 300 millions de livres sterling, tandis qu’en 2020, il a acheté le site Web de comparaison de prix GoCompare pour 594 millions de livres sterling, affirmant que cela l’aiderait à obtenir plus de données sur le lectorat. et lancer un grand nombre de sites axés sur les finances personnelles.

Le pourcentage d’actions prêtées, l’un des meilleurs indicateurs de la vente à découvert, a culminé à 12,7 % en juillet 2020, mais est depuis tombé à moins de 1 %, selon IHS Markit.

Matthew Earl, associé directeur du fonds spéculatif ShadowFall, était l’un des critiques les plus virulents de Future. ShadowFall a fait valoir en 2020 que ses propres calculs sur la croissance organique de Future ne correspondaient pas à ceux émis par la société, ajoutant qu’elle était trop dépendante des acquisitions pour atteindre les objectifs de croissance à court terme.

Earl a déclaré au Financial Times qu’il ne détenait plus de position courte dans l’entreprise, mais qu’il restait sceptique quant à sa croissance.

« Les acquisitions renforcent notre point de vue selon lequel tout ce qui est bon à faire est généralement d’acheter les actifs d’autrui à des valorisations inférieures à celles auxquelles ses actionnaires les évaluent par la suite », a-t-il déclaré. « En attendant, la direction continue d’en être largement récompensée. »

Graphique à colonnes de la valeur brute des transactions, années se terminant en septembre (£, millions) montrant que l'activité de commerce électronique de Future a connu une croissance rapide

Les revenus organiques des magazines imprimés de Future, hors acquisitions récentes, ont diminué en moyenne de 13 % au cours des deux dernières années, la société luttant contre les tendances observées ailleurs dans l’industrie. Le chiffre équivalent pour ses sites Web et événements a cependant augmenté d’un quart, les revenus du commerce électronique augmentant de 47%.

Au moment de l’attaque de ShadowFall, Byng-Thorne a déclaré au FT qu’il n’avait pas commenté la recherche « bonne ou mauvaise », mais a déclaré que le groupe avait un « modèle de fonctionnement robuste ». S’exprimant cette année, il a déclaré que Future continuerait de croître grâce à l’acquisition, ajoutant : « Je ne vois aucune raison de changer cette stratégie car elle fonctionne. »

Byng-Thorne, qui a gagné 8,8 millions de livres sterling l’année dernière, a gagné près de 34 millions de livres sterling de Future au cours des cinq dernières années.

Le groupe a subi la dissidence des actionnaires pendant deux ans dans un différend salarial. En février, plus de la moitié des votes exprimés étaient contre la politique salariale de l’entreprise, y compris une proposition qui pourrait attribuer à Byng-Thorne plus de 40 millions de livres sterling, les actionnaires organisant une protestation importante contre le même plan en 2021.

Un point particulièrement sensible était une prime en espèces de 532 875 £ accordée à l’ancienne directrice financière Rachel Addison lorsqu’elle a quitté l’entreprise l’année dernière. Le conseil d’administration de la société est en discussion avec les actionnaires suite au vote non contraignant.

Bien que 55% des investisseurs aient voté contre les propositions de paiement, les actionnaires ont réalisé de gros gains sous la direction de Byng-Thorne. Si elle part, le cours de l’action du groupe en souffrira, a déclaré l’un des 10 premiers actionnaires.

Sir Peter Wood, l’ancien président de GoCo qui est également le quatrième actionnaire de la société et a soutenu les récentes propositions de paiement, a déclaré que Byng-Thorne valait chaque centime. « J’ai toujours pensé que les comptables et les avocats n’étaient pas de bons PDG, mais je mange une humble tarte », a-t-il déclaré.

Les analystes ont attribué la baisse la plus récente du cours de l’action à une chute plus large qui a particulièrement touché les entreprises numériques. Roddy Davidson, de Shore Capital, a déclaré: « Toutes sortes d’actions hautement cotées avec un élément technologique ont pris un coup en raison de préoccupations géopolitiques. Je suppose que nous constatons un effet de marché plus large. »

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