Mondialisation des maladies : la COVID a déclenché des enquêtes bioarchéologiques sur les épidémies des siècles précédents. Qu’avons-nous appris ?

TLes pandémies précédentes auxquelles le COVID-19 est souvent comparé – la pandémie de grippe de 1918, la peste bubonique de la peste noire (1342-1353), la peste justinienne (541-542) – ne semblent pas lointaines aux archéologues. Nous sommes habitués à penser à des gens qui ont vécu il y a plusieurs siècles, voire des millénaires. Les preuves trouvées directement sur les squelettes montrent que les maladies infectieuses nous accompagnent depuis nos débuts en tant qu’espèce.

Les bioarchéologues comme nous analysent des squelettes pour en savoir plus sur l’origine et la propagation des maladies infectieuses dans les temps anciens.

Comment certains aspects du comportement social des premiers peuples ont-ils permis aux maladies de prospérer ? Comment les gens essayaient-ils de soigner les malades ? Comment des individus et des sociétés entières ont-ils modifié leurs comportements pour se protéger et protéger les autres ?

Connaître ces choses pourrait aider les scientifiques à comprendre pourquoi le COVID-19 a causé une telle dévastation mondiale et ce qui doit être mis en place avant la prochaine pandémie.

Ces lésions rondes sont des signes pathognomoniques de la syphilis. Crédit : Charlotte Roberts, CC BY-ND

Indications sur les maladies il y a longtemps

Comment les bioarchéologues peuvent-ils savoir ces choses, en particulier pour les premières cultures qui n’ont laissé aucune trace écrite ? Même dans les sociétés alphabétisées, les segments les plus pauvres et les plus marginalisés étaient rarement écrits.

Dans la plupart des environnements archéologiques, tout ce qui reste de nos ancêtres est le squelette.

La tuberculose laisse des traces révélatrices dans la colonne vertébrale. Crédit : Charlotte Roberts, CC BY-ND

Pour certaines maladies infectieuses, telles que la syphilis, la tuberculose et la lèpre, l’emplacement, les caractéristiques et la distribution des marques sur les os d’un squelette peuvent servir d’indicateurs « pathognomoniques » distinctifs de l’infection.

Cependant, la plupart des signes squelettiques de la maladie ne sont pas spécifiques, ce qui signifie que les bioarchéologues peuvent aujourd’hui dire qu’un individu était malade, mais pas de quelle maladie. Certaines maladies n’affectent jamais le squelette, notamment la peste et les infections virales telles que le VIH et le COVID-19. Et les maladies qui tuent rapidement n’ont pas le temps de marquer les os des victimes.

Pour découvrir des preuves de maladies spécifiques au-delà des changements osseux évidents, les bioarchéologues utilisent une variété de méthodes, souvent avec l’aide d’autres spécialistes, tels que des généticiens ou des parasitologues. Par exemple, l’analyse du sol recueilli dans une tombe autour du bassin d’une personne peut révéler les restes de parasites intestinaux, tels que les ténias et les vers ronds. Les tests génétiques peuvent également identifier l’ADN d’agents pathogènes infectieux encore accrochés aux os et aux dents anciens.

Les bioarchéologues peuvent également estimer l’âge au décès en fonction du développement des dents et des os d’un jeune ou de la dégénérescence du squelette d’un adulte au cours de sa vie. Les démographes nous aident donc à dresser des profils d’âge pour les populations décédées des épidémies. La plupart des maladies infectieuses affectent de manière disproportionnée les personnes dont le système immunitaire est affaibli, généralement les très jeunes et les personnes âgées.

Par exemple, la peste noire était aveugle ; Les fosses funéraires du XIVe siècle contiennent les distributions d’âge typiques trouvées dans les cimetières dont nous savons qu’ils n’étaient pas destinés aux victimes de la peste noire. En revanche, la pandémie de grippe de 1918 était inhabituelle en ce sens qu’elle a frappé le plus durement ceux qui avaient le système immunitaire le plus fort – les jeunes adultes en bonne santé. Le COVID-19 laisse également aujourd’hui un profil reconnaissable des personnes les plus susceptibles de mourir de la maladie, ciblant les personnes âgées et les groupes ethniques vulnérables et particuliers.

Un radar pénétrant dans le sol montre des fosses communes dans la petite colonie aborigène de Cherbourg en Australie, où 490 personnes sur 500 ont été touchées par la pandémie de grippe de 1918-1919, tuant environ 90 personnes. Crédit : Kelsey Lowe, CC BY-ND

Nous pouvons découvrir quelles infections il y a eu dans le passé grâce aux restes de nos ancêtres, mais qu’est-ce que cela nous apprend sur le tableau d’ensemble de l’origine et de l’évolution des infections ? Les indices archéologiques peuvent aider les chercheurs à reconstruire des aspects de l’organisation socio-économique, de l’environnement et de la technologie. Et nous pouvons étudier comment les variations de ces facteurs de risque ont fait varier la maladie dans le temps, dans différentes régions du monde, et même entre des personnes vivant dans les mêmes sociétés.

Comment les maladies infectieuses se sont installées

La biologie humaine affecte la culture de manière complexe. La culture affecte également la biologie, bien qu’il puisse être difficile pour notre corps de suivre les changements culturels rapides. Par exemple, au XXe siècle, les fast-foods hautement transformés ont remplacé pour beaucoup une alimentation plus équilibrée et plus saine. Comme le corps humain a évolué et a été conçu pour un monde différent, ce changement alimentaire a entraîné une augmentation des maladies telles que le diabète, les maladies cardiaques et l’obésité.

D’un point de vue paléoépidémiologique, l’événement le plus significatif de l’histoire de notre espèce a été l’adoption de l’agriculture. L’agriculture est apparue indépendamment dans différents endroits du monde il y a environ 12 000 ans.

Avant ce changement, les gens vivaient comme des chasseurs-cueilleurs, avec des chiens comme seuls compagnons animaux. Ils étaient très actifs et avaient une alimentation variée et équilibrée, riche en protéines et en fibres et pauvre en calories et en matières grasses. Ces petits groupes ont subi des parasites, des infections bactériennes et des blessures alors qu’ils chassaient des animaux sauvages et se battaient parfois. Ils ont également été confrontés à des problèmes dentaires, notamment une usure extrême, la plaque et les maladies parodontales.

Une fracture guérie des os de la jambe inférieure d’une personne enterrée à Roman Winchester, en Angleterre. Crédit : Charlotte Roberts, CC BY-ND

Cependant, les chasseurs-cueilleurs n’avaient pas à s’inquiéter beaucoup des maladies infectieuses virulentes qui pouvaient se propager rapidement d’une personne à l’autre dans une vaste région géographique. Les agents pathogènes tels que le virus de la grippe n’ont pas pu se propager efficacement ni même être entretenus par de petites populations mobiles et socialement isolées.

L’avènement de l’agriculture a conduit à des populations plus importantes et plus sédentaires de personnes vivant dans le voisinage immédiat. De nouvelles maladies pourraient prospérer dans ce nouvel environnement. Le passage à l’agriculture a été caractérisé par une mortalité infantile élevée, dans laquelle environ 30% ou plus des enfants sont morts avant l’âge de 5 ans.

Et pour la première fois dans une histoire évolutive s’étendant sur des millions d’années, plusieurs espèces de mammifères et d’oiseaux sont devenues des voisins intimes. Une fois que les gens ont commencé à vivre avec des animaux nouvellement domestiqués, ils ont été introduits dans le cycle de vie d’un nouveau groupe de maladies – appelées zoonoses – qui étaient auparavant limitées aux animaux sauvages mais qui pouvaient désormais pénétrer les humains.

Ajoutez à cela le stress d’une mauvaise hygiène et d’une mauvaise alimentation, ainsi que l’augmentation des liens entre les communautés éloignées par la migration et le commerce, notamment entre les communautés urbaines, et les épidémies de maladies infectieuses ont pu prendre pied pour la première fois.

Mondialisation de la maladie

Les événements ultérieurs de l’histoire humaine ont également conduit à d’importantes transitions épidémiologiques liées à la maladie.

Depuis plus de 10 000 ans, les populations d’Europe, du Moyen-Orient et d’Asie évoluent avec des zoonoses particulières dans leurs environnements locaux. Les animaux avec lesquels les gens étaient en contact variaient d’un endroit à l’autre. Parce que les gens ont vécu aux côtés d’espèces animales particulières pendant de longues périodes, une symbiose pourrait se développer, ainsi qu’une résistance immunitaire aux zoonoses locales.

Au début de l’histoire moderne, les peuples des empires européens ont également commencé à voyager à travers le monde, apportant avec eux une multitude de maladies de l' »ancien monde » dévastatrices pour les groupes qui n’avaient pas évolué avec eux. Les peuples autochtones d’Australie, du Pacifique et des Amériques n’étaient pas biologiquement familiers avec ces nouveaux agents pathogènes. Sans immunité, épidémie après épidémie a dévasté ces groupes. Les estimations de la mortalité varient entre 60 et 90 %.

Ce crâne d’une personne qui a vécu il y a plus de 2 600 ans au Pérou montre des signes d’intervention chirurgicale, peut-être pour soigner une blessure à la tête.

L’étude des maladies des squelettes, des momies et d’autres restes de personnes du passé a joué un rôle central dans la reconstruction de l’origine et de l’évolution des pandémies, mais ce travail fournit également des preuves de compassion et de soins, y compris des interventions médicales telles que la trépanation, la dentisterie, l’amputation et prothèses, phytothérapie et instruments chirurgicaux.

D’autres preuves montrent que les gens ont souvent fait de leur mieux pour protéger les autres, ainsi qu’eux-mêmes, de la maladie. L’un des exemples les plus célèbres est peut-être le village anglais d’Eyam, qui a pris la décision sacrificielle de s’isoler pour empêcher la propagation d’une peste depuis Londres en 1665.

Un sanatorium antituberculeux à Sao Paulo, au Brésil, à la fin des années 1800. Crédit : Wellcome Collection, CC BY

À d’autres époques, les personnes atteintes de tuberculose étaient hospitalisées dans des sanatoriums, les personnes atteintes de la lèpre étaient hospitalisées dans des hôpitaux spécialisés ou séparés sur des îles ou dans des zones reculées, et les citadins fuyaient les villes lorsque les fléaux arrivaient.

Alors que le monde fait face à une nouvelle pandémie, les archives archéologiques et historiques nous rappellent que les gens vivent avec des maladies infectieuses depuis des millénaires. Les agents pathogènes ont contribué à façonner la civilisation et les humains ont fait preuve de résilience face à de telles crises.

Charlotte Roberts est professeur d’archéologie à l’Université de Durham.

Gabriel D. Wrobel est professeur agrégé d’anthropologie à la Michigan State University et directeur du projet Central Belize Archaeological Survey (CBAS).

Michael Westaway est un futur boursier du Conseil australien de la recherche en archéologie à la faculté des sciences sociales de l’Université du Queensland. Retrouvez Michèle sur Twitter @WestawayMichael

Une version de cet article a été initialement publiée sur Conversation et a été publiée ici avec permission. La conversation peut être trouvée sur Twitter @ConversationUS

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