L’histoire et la mondialisation de l’huile de palme

L’huile de palme est une huile végétale insipide et inodore obtenue à partir du fruit du palmier à huile, qui pousse avec une grande efficacité dans les environnements tropicaux. Il est idéal pour tous les types de cuisson, que l’on retrouve dans les produits de beauté et la colle, et permet de conserver les aliments au supermarché. Il est bon marché à produire et peut également être utilisé comme biocarburant. On pourrait dire que c’est un produit magique, c’est pourquoi nous avons colonisé des continents et détruit des forêts tropicales pour cela. Et nous continuons à l’utiliser dans pratiquement tout, malgré son impact environnemental désastreux.

A partir de cette semaine GastéropodeNicola Twilley et Cynthia Graber interviewent Jonathan Robins, professeur d’histoire à la Michigan Technological University et auteur de Palmier à huile : une histoire mondialejournaliste Jocelyn Zuckerman, qui a écrit le livre Planet Palm : Comment l’huile de palme s’est retrouvée partout et a mis le monde en dangerSimi Adebajo, chef cuisinier et propriétaire d’Eko Kitchen à San Francisco, et l’anthropologue indonésien Pujo Semedi.

L’huile de palme a toujours fait partie de la vie ouest-africaine. Dit Adebajo: « Quand un couple se marie, il les bénit avec de l’huile de palme et dit, leur vie est aussi douce que l’huile de palme. Donc, et cela aussi faisait partie de la culture Yoruba pendant des milliers d’années … dans notre religions traditionnelles, on voit des gens utiliser l’huile de palme en sacrifice aux dieux, et ces religions étaient pratiquées, comme je l’ai dit, il y a des milliers d’années. »

La mondialisation de l’huile de palme peut être attribuée – horriblement – à la traite transatlantique des esclaves, où elle était utilisée pour nourrir les Africains réduits en esclavage sur les navires et comme huile purificatrice avant que les gens ne soient présentés à la vente. Alors que l’esclavage des biens mobiliers devenait illégal dans toute l’Europe, les Européens ont continué à exploiter l’Afrique et ses habitants en transportant l’huile de palme en tant que produit, introduisant finalement des palmiers à huile dans d’autres pays colonisés.

« En Afrique même, l’esclavage persiste. Et dans certains cas, il s’agrandit pour répondre à ce nouveau marché de l’huile de palme. Certains États qui se spécialisent dans l’exportation d’huile de palme emploient un très grand nombre d’esclaves qui travaillent dans des plantations et produisent de l’huile dans des environnements à grande échelle, presque comme une usine », explique Robins.

En 1884, menés par le roi Léopold II de Belgique (l’un des – sinon le plus grand – criminels du colonialisme et de la « ruée vers l’Afrique »), les puissants pays d’Europe se sont réunis à la Conférence de Berlin de 1884, pour diviser l’Afrique et ses ressources Parmi eux. Dans l’accord, l’Angleterre a fini par diriger le Nigeria, en grande partie grâce à l’influence de George Goldie, un propriétaire britannique de plantations d’huile de palme qui avait acquis des récoltes auprès de peuples autochtones d’Afrique de l’Ouest par des moyens de manipulation typiques et néfastes des colonisateurs.

Les plantations de palmiers à huile ont rapidement été introduites en Asie du Sud-Est, où la majeure partie de l’huile de palme est récoltée aujourd’hui. Alors que des pays comme la Malaisie et l’Indonésie sont devenus indépendants après la Seconde Guerre mondiale, l’importance des cultures de palmiers à huile a augmenté alors que les gouvernements luttaient pour trouver de nouvelles façons de nourrir et d’employer les populations pauvres. L’huile de palme est devenue, comme le dit Graber, « le centre des … plans de réduction de la pauvreté après l’indépendance » en Asie du Sud-Est.

La production d’huile de palme a une histoire coloniale compliquée et continue d’être à la fois une solution et un problème aujourd’hui. Il est largement utilisé dans les produits que nous utilisons toujours et la demande devrait, selon Twilley, « quadrupler d’ici 2050 ». Cependant, la culture des palmiers à huile nécessite une déforestation continue, qui a un impact profond sur la communauté locale en aggravant la qualité de l’air et de l’eau, tout en contribuant au changement climatique mondial. Il a détruit les habitats naturels de la faune d’Asie du Sud-Est, dont beaucoup sont déjà en voie de disparition.

Graber résume les nombreux problèmes de l’huile de palme lorsqu’il dit que « la production d’huile de palme a une histoire liée à l’esclavage, et aujourd’hui ce n’est pas beaucoup mieux. Les travailleurs sont souvent amenés sous de faux prétextes depuis les pays voisins et leurs passeports sont confisqués, en pratique ils font l’objet d’un trafic ».

Pour en savoir plus sur l’huile de palme, son histoire et sa localisation actuelle, écoutez l’épisode de cette semaine de Gastéropode.

Laisser un commentaire