Lesniak – Une carrière politique conséquente, avec une autobiographie à lire

Je connais Ray Lesniak depuis 30 ans, depuis le jour où je suis arrivé à Trenton en 1992 pour commencer mon mandat de conseiller principal en politiques au sein du personnel de la majorité républicaine de l’Assemblée.

Au début, il n’y avait personne que je méprisais plus que Ray Lesniak, alors sénateur démocrate représentant le 20e district législatif, qui comprenait sa ville natale d’Elizabeth comme municipalité principale. Mon sentiment pour lui était universellement partagé parmi mes collègues membres du personnel républicain. Ray avait des coudes très pointus et son parti pris a été intensifié par son service simultané à l’époque en tant que président du Comité de l’État démocratique du New Jersey, sélectionné à la demande du gouverneur de l’époque, Jim Florio.

Après que Christie Whitman ait été élue gouverneure du New Jersey, j’ai rejoint son administration en tant que déléguée commerciale adjointe, sous les ordres du délégué commercial de l’époque, Gil Medina. J’ai eu beaucoup de chance de servir sous Gil, car il m’a donné un certain nombre de missions intéressantes qui m’ont aidé à construire mon profil et ma carrière.

Deux de ces missions concernaient la ville d’Elizabeth.

Le premier a été ma nomination par Gil en tant que président désigné de la New Jersey Urban Enterprise Zone Authority. Sous la direction du maire Chris Bollwage, un allié de Lesniak et, à mon avis, l’un des maires urbains les plus efficaces de l’histoire du New Jersey moderne, Elizabeth possédait l’une des zones d’entreprises urbaines les plus prospères du New Jersey.

La seconde concernait le financement par l’État du centre commercial alors potentiel de Jersey Gardens – et à ce sujet, Ray et moi avons eu une rencontre très amère.

Au départ, nous avions un profond désaccord sur les formes d’aide financière de l’État à apporter au projet de Jersey Gardens Mall. Ray a écrit une lettre au gouverneur Whitman indiquant que je coûtais 7 000 emplois à la ville d’Elizabeth pour mon insistance sur une certaine structure de financement.

Cela n’a pas éveillé un sentiment d’affection de ma part envers Ray. Pourtant, par la suite, lui et moi, par le biais d’intermédiaires, avons travaillé efficacement ensemble, avec le président du Sénat Don DiFrancesco, et avons produit une structure de financement très satisfaisante pour toutes les parties intéressées. Il n’y a jamais eu plus d’hostilité entre moi et Ray.

Lors de l’ouverture du Jersey Gardens Mall en 1999, les promoteurs ont placé une annonce dans le Star-Ledger remerciant une vingtaine de personnes pour leurs efforts dans la réalisation du projet. J’avais quitté le département du commerce à la fin de 1998 pour devenir directeur exécutif de la New Jersey Meadowlands Commission. Pourtant, j’étais l’une des vingt personnes que les promoteurs du centre commercial ont remerciées dans l’annonce Star-Ledger. J’ai toujours pensé que Ray avait quelque chose à voir avec ça, malgré notre aversion initiale. Depuis, je suis fier que Jersey Gardens Mall soit devenu l’un des projets de centres commerciaux les plus réussis de l’État.

Au cours du premier mandat de l’administration Whitman, j’ai travaillé en étroite collaboration avec Chris Bollwage et mon admiration et mon sentiment chaleureux envers lui ont grandi, malgré notre différence en tant que parti politique. Cela a bien sûr conduit au bon sentiment continu, mais pas à la proximité entre moi et Ray Lesniak.

À l’été 2019, il y a eu un changement radical dans nos relations les uns avec les autres. Un de mes proches parents, joueur occasionnel de la National Football League, m’a demandé si je connaissais Ray Lesniak. Il m’a dit que dans la communauté des paris de la NFL, Ray Lesniak est un héros majeur grâce à sa victoire à la Cour suprême des États-Unis qui a permis aux États de légaliser les paris sportifs.

Alors que je n’avais pas parlé à Ray depuis un moment, je l’ai appelé en sachant très bien qu’il aimerait entendre parler de sa flatterie parmi un large secteur de fans de la NFL. Je ne m’étais pas trompé et nous avons terminé notre conversation en acceptant de déjeuner ensemble à Jerusalem Pizza, mon restaurant casher préféré à Elizabeth.

Cela a conduit à une série de déjeuners au cours desquels nous avons échangé de vieilles histoires de guerre et nos réflexions actuelles sur la politique de Jersey. Malgré mon fameux bavardage, Ray a parlé la plupart du temps. Nous étions censés payer les déjeuners à tour de rôle, mais j’ai fini par les payer tous. Ray est un négociateur de l’enfer.

Puis, un matin de juillet 2019, je me suis réveillé avec une nouvelle terrifiante et angoissante. Salena Lesniak, l’amour de la vie de Ray qu’il venait d’épouser, était décédée de façon inattendue. Bien sûr, je suis allé au salon funéraire pour rendre hommage à Ray.

Ce que j’ai vu à la maison funéraire était terriblement attristé. Ray a ses amis et ses ennemis, mais personne ne peut contester qu’il est un homme d’une force émotionnelle et physique énorme. Pourtant, le Ray Lesniak que j’ai vu au salon funéraire était un homme totalement brisé dans l’esprit.

J’ai rejoint les autres amis de Ray pour passer beaucoup de temps avec lui dans les semaines qui ont suivi les funérailles. Il a continué sa vie, mais j’aurai toujours l’impression que la mort de Salena a eu un impact négatif sur Ray plus que toute autre chose dans sa vie.

J’ai passé en revue cette longue explication de ma relation avec Ray Lesniak parce que je crois que mes lecteurs ont droit à une divulgation complète pour juger de la crédibilité de ma discussion sur la carrière de Ray et le livre. Je suis un ami de Ray et, bien que j’en sois venu à l’admirer, je ne suis pas un acolyte insensible. Je crois à la biographie, pas à l’hagiographie, et je n’hésiterais pas à critiquer sévèrement Ray si les circonstances le justifiaient.

En ce sens, je fais référence à la controverse actuelle entourant Ray et son implication dans les super pacs. Je ne blâme pas les médias pour leurs spéculations, mais jusqu’à présent, je n’ai rien vu qui indique une conduite illégale ou contraire à l’éthique de sa part. Et cela restera mon point de vue à moins et jusqu’à ce que je voie la preuve du contraire.

Et maintenant, pour mon évaluation de la carrière de Ray et l’examen de sa nouvelle autobiographie, Cultiver la justice dans le Garden State : Ma vie dans le monde politique coloré du New Jersey.

À l’exception des présidents du Sénat alors en exercice, les deux sénateurs les plus en vue de l’État du New Jersey au cours des trois dernières décennies ont été le démocrate Ray Lesniak et le républicain Bill Gormley. Ironiquement, comme ma relation avec Lesniak, j’ai commencé du mauvais pied avec Gormley lorsque j’ai fait partie du personnel législatif républicain. Lui et moi nous sommes disputés à propos d’une émission d’obligations pour la construction d’une école qu’il parrainait. Et similaire à ma relation avec Lesniak, j’ai développé une amitié chaleureuse avec Gormley et j’étais en fait un fervent partisan de sa candidature au Sénat américain en 2000.

Je ne connais aucun autre législateur démocrate de l’État du New Jersey qui ait eu un plus grand impact sur les questions saillantes à travers l’État au-delà de son district législatif de Ray Lesniak. Et ce sont des problèmes qui affecteront les valeurs fondamentales et la qualité de vie dans le Garden State pour les décennies à venir.

Parmi ces questions sur lesquelles Lesniak était le principal législateur et qui a obtenu l’adoption d’une législation historique, il y avait l’Environmental Cleanup Responsibility Act (ECRA), le programme d’incitations fiscales du New Jersey pour stimuler le développement économique, le projet susmentionné de Jersey Gardens Mall et l’abolition de la peine de mort. Il y eut aussi les deux batailles judiciaires dont Lesniak fut le principal défenseur législatif : 1) la bataille judiciaire de Jersey qui institua le droit au mariage homosexuel ; et 2) la victoire susmentionnée de la Cour suprême des États-Unis qui a permis aux États de légaliser les paris sportifs.

On peut se demander si l’impact de ces causes soutenues par Lesniak a été positif ou négatif. Tout dépend de votre philosophie politique et de vos affiliations. Bien que j’estime que l’impact a été positif, je comprends que des esprits raisonnables puissent être en désaccord. Ce qui ne fait aucun doute, cependant, c’est que la réalisation de Lesniak dans la mise en œuvre de ces mesures était vraiment monumentale.

L’autobiographie de Lesniak, Cultiver la justice c’est essentiellement un livre sur la façon dont Ray a tout fait. J’ai enseigné la politique du New Jersey et des cours de collège gouvernemental dans le passé, et ce livre se qualifierait bien pour la liste de lecture des cours obligatoires.

Pourtant, ce livre restera probablement dans les mémoires pour deux questions du monde de la politique en dehors de la prise de décision.

Le premier est l’amitié que Ray Lesniak a établie avec Bill Clinton en 1992. Ray a joué un rôle important dans l’élection de Clinton, à la fois dans la collecte de fonds et dans la stratégie. Sans surprise, Bill Clinton a écrit l’acompte Cultiver la justice.

Le second est le rôle de Lesniak en tant que conseiller de l’ancien gouverneur Jim McGreevey. Ray Lesniak a joué un rôle déterminant dans l’élection de Jim McGreevey et était la seule personne à laquelle McGreevey pouvait faire confiance pendant ses derniers jours avant sa démission. Le livre capture mieux que tout ce que j’ai lu à ce jour le pathos et la tragédie de McGreevey alors qu’il se prépare à partir en tant que gouverneur, ainsi que l’admiration pour son rétablissement après sa vie post-gouverneur.

Enfin, le livre décrit comment Lesniak s’est créé un héritage universitaire : l’Institut Lesniak pour le leadership américain à l’Université Kean. Je suis fier d’avoir participé à l’une de ses émissions électorales de 2020.

Il y a deux aspects du style du livre que j’ai trouvé remarquables.

Le premier est le ton « pragmatique progressiste » qui a régi l’agenda de Lesniak. L’ironie est la similitude de ce ton avec le thème pragmatique progressif du gouverneur Phil Murphy. Cette similitude est frappante car ces deux messieurs ne se sont pas toujours vus face à face.

Le second est le style le plus lisible du livre. De nombreuses questions complexes sont traitées, entraînant souvent un style de circonlocution. Encore Cultiver la justice il a un style avant-gardiste sans être ennuyeux.

En fin de compte, Ray Lesniak a fait une différence dans la vie des citoyens du New Jersey et dans sa politique. Ce livre est une excellente chronique de ce qu’était cette différence et comment elle s’est faite. C’est d’ailleurs ce qui fait que l’autobiographie de Ray Lesniak vaut la peine d’être lue.

Alan J. Steinberg a été administrateur régional de la région 2 de l’EPA sous l’administration de l’ancien président George W. Bush et directeur exécutif de la New Jersey Meadowlands Commission.

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