Le swing politique de l’Iowa rend les victoires d’Obama plus difficiles à répéter

NEVADA, Iowa – En 2008, cet État à prédominance blanche était le tremplin improbable de Barack Obama pour devenir le premier président noir du pays. Quatorze ans plus tard, les Iowans ne montrent pas un tel câlin pour la femme qui court pour devenir son premier gouverneur noir.

La démocrate Deirdre DeJear trouve que l’Iowa a beaucoup changé, se penchant fermement vers le conservateur, approuvant de nombreux aspects du Trumpisme, avec un électorat montrant jusqu’à présent peu d’intérêt pour sa candidature historique.

De jeunes adultes instruits qui étaient autrefois des électeurs démocrates fiables ont fui l’Iowa rural à la recherche d’opportunités ailleurs. La main-d’œuvre organisée est érodée. Les victoires d’Obama aux élections générales de 2008 et 2012 semblent de lointains souvenirs.

Les changements font partie d’une transformation plus large qui a balayé les plaines du nord au cours des deux dernières décennies, rendant de plus en plus difficile pour les démocrates de rivaliser dans la région, même s’ils franchissent d’autres endroits comme le sud profond et la ceinture solaire.

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« Les temps sont si différents de la campagne Obama de 2008 », a déclaré Dave Leshtz, un vétéran organisateur démocrate d’Iowa City, après un événement DeJear dans l’enclave libérale. « C’est un état complètement différent. »

DeJear, une femme d’affaires de Des Moines âgée de 36 ans, a consolidé son statut d’étoile politique montante en 2018 lorsqu’elle est devenue la première candidate noire à remporter la primaire de l’État de l’Iowa. Il a perdu les élections générales pour le poste de secrétaire d’État, mais a attiré l’attention nationale et a été invité par des candidats démocrates à la présidence à devenir conseiller d’État.

Il a du mal à traduire cette réputation de faible puissance en soutien des électeurs. Seuls 31% des électeurs potentiels de l’Iowa ont déclaré en savoir suffisamment sur DeJear – qui s’est présenté sans contestation lors de la primaire du 7 juin – pour se forger une opinion, selon le sondage Iowa du Des Moines Register, réalisé fin septembre février et début mars.

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Pendant ce temps, il a affiché un solde de collecte de fonds anémique de 8 500 $ en janvier, levant moins de 300 000 $ depuis qu’il a annoncé sa candidature en août. Il fait pâle figure à côté du solde de 4,8 millions de dollars du gouverneur républicain sortant Kim Reynolds et de 3,8 millions de dollars de contributions.

La démocrate du comté de Story, Barb Wheelock, a attribué une partie de la lutte de DeJear au racisme, tant au sein du parti que parmi les électeurs de l’État.

« Je pense que cela fait partie du fait qu’elle est noire et que les gens ne pensent pas qu’elle s’en sortira très bien : les gens de notre État partie, les gens qui ont de l’argent », a déclaré Wheelock, un physiothérapeute à la retraite de 70 ans. , alors qu’il assistait à un arrêt DeJear dans le comté de Story le mois dernier.

DeJear a déclaré à l’Associated Press qu’il soupçonnait que sa course pourrait être à l’esprit alors qu’il cherchait des supporters.

« Bien sûr, personne ne me l’a dit carrément », a déclaré DeJear. « Mais il y a une question de savoir si une femme noire peut gagner ou non. C’est définitivement une question. »

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DeJear a tenté de mettre ces doutes de côté alors qu’il montait sur scène lors d’un événement au Nevada, une petite ville agricole du centre de l’Iowa. Avec un style optimiste et une trace de son accent natif du Mississippi, DeJear a rappelé au public que les Iowans avaient un héritage révolutionnaire, y compris une décision de la Cour suprême de l’Iowa qui a fait de l’Iowa le premier État à déségréger les écoles publiques après la guerre civile.

« Je crois en ce qui est possible », a-t-il déclaré. « Nous avons pris la décision consciencieuse que, quelle que soit votre couleur de peau, quelle que soit votre race, chacun de nos élèves devrait avoir accès à une éducation publique de qualité. »

C’était un clin d’œil à une série progressive de l’Iowa qui a traversé le 21e siècle.

En 2009, la Haute Cour de l’Iowa a déclaré le mariage homosexuel légal, faisant de l’État le troisième à l’autoriser, après des décisions similaires dans le Massachusetts et le Connecticut, mais cinq ans plus tôt que la Cour suprême des États-Unis. Un an plus tôt, les électeurs de l’Iowa avaient non seulement soutenu Obama par une bonne marge aux élections générales, mais avaient massivement envoyé le libéral-démocrate Tom Harkin au Sénat américain pour un cinquième mandat.

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L’Iowan a inauguré le nouveau millénaire avec Tom Vilsack, un démocrate et ancien maire du sud-est rural de l’Iowa, comme gouverneur. Et lors des caucus présidentiels démocrates de 1988, le révérend Jesse Jackson a terminé à une remarquable quatrième place, s’appuyant sur le soutien de l’Iowa rural.

Mais une forte baisse des emplois syndiqués et un exode de jeunes adultes diplômés d’université ont modifié la carte politique autrefois dynamique de l’Iowa.

Dans une illustration frappante, Obama a pris le contrôle de l’État en novembre 2008 en remportant 52 de ses 99 comtés. Joe Biden, qui effectuera mardi son premier voyage dans l’Iowa en tant que président, a perdu l’État en 2020, ne remportant que six comtés.

Après des décennies de gouvernement d’État divisé, les républicains ont contrôlé la législature et le gouvernorat pendant six années consécutives, réduisant les impôts et limitant les droits de vote et d’avortement. Aujourd’hui, cinq des six membres du Congrès de l’Iowa sont républicains.

Le représentant de l’État, Ras Smith, espérait briser la tendance en tant que candidat au poste de gouverneur dans la course de cette année. Smith, 34 ans, qui a reçu le prix Rising Star du Parti démocrate de l’Iowa en 2019 et qui est noir, a eu du mal à convaincre certains des principaux donateurs du parti dans l’État, qui sont blancs, de lui donner un Guarda.

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Malgré le profil prometteur de Smith et la percée de DeJear en 2018, certains riches démocrates de l’Iowa ont cherché d’autres candidats à se présenter, notamment le représentant de l’État Todd Pritchard, originaire du nord rural de l’Iowa et blanc.

Smith a déclaré que certains donateurs influents ont décliné son invitation à se rencontrer pour discuter de sa campagne. Parmi eux, a-t-il dit, se trouvait Fred Hubbell, le candidat démocrate au poste de gouverneur en 2018. Riche homme d’affaires de la région de Des Moines, Hubbell a dépensé 7 millions de dollars de son propre argent tout en perdant de justesse face à Reynolds.

« Ce n’était pas une question de dollars », a déclaré Smith, qui a mis fin à sa campagne en janvier, laissant DeJear incontesté dans la primaire. «Il n’est pas venu à un événement et a été fermé. Nous n’avions pas de café et j’ai dit quelque chose qui l’a énervé. C’est la partie qui semblait irrespectueuse. C’était irrespectueux. »

Smith a déclaré que lui et Hubbell avaient parlé au téléphone mais ne s’étaient jamais rencontrés malgré de nombreuses invitations. Hubbell n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

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« Mon parti ne pense pas que ce soit si raciste », a déclaré Tom Courtney, ancien sénateur de l’État et militant syndical de longue date du corridor de fabrication du fleuve Mississippi, autrefois en plein essor, qui est blanc. « Mais une partie de cela se produit. »

Le sentiment pique pour les démocrates de l’Iowa, alors que les chefs de parti nationaux, frustrés par le manque de diversité de l’État, prennent des mesures pour déplacer le premier concours d’investiture présidentielle du caucus traditionnellement premier État du pays.

Hubbell a approuvé DeJear dans une déclaration écrite le mois dernier, deux mois après que le retrait de Smith en a fait la seule candidate démocrate. Hubbell a depuis contribué à la campagne DeJear, bien que sa campagne ait refusé de dire combien. Smith a également soutenu DeJear, l’un des nombreux démocrates noirs à se présenter aux élections à travers le pays cette année.

La démocrate géorgienne Stacey Abrams est à nouveau à la recherche du gouverneur. Cheri Beasley, ancienne chef de la Cour suprême de Caroline du Nord, est candidate au Sénat américain en tant que démocrate. Et le représentant de la Floride, Val Demings, est le principal démocrate à affronter le sénateur républicain des États-Unis, Marco Rubio.

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Mais DeJear est la seule femme noire à faire campagne dans un État aussi majoritairement blanc. En 2020, 90,4% des Iowanis étaient blancs, selon les données du recensement. Environ 62% de la population du pays était blanche et plus de 13% noire.

Cependant, DeJear, qui a fait campagne pour Obama en tant qu’étudiant à l’Université Drake à Des Moines en 2008, est optimiste quant à sa capacité à rallumer la flamme.

« Nous regardons également Obama et ce qu’il a pu accomplir », a-t-il déclaré dans l’interview. « Je crois que les Iowan ont cette capacité innée à voir l’humanité qui existe chez les autres. Et c’est ce qui nous motive. »

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