Le retour de Jarrett Allen illustre la culture que les Cavaliers ont bâtie, même s’ils ne parviennent pas à se qualifier pour les séries éliminatoires

CLEVELAND, Ohio – Environ 55 minutes avant le pourboire entre les Cavaliers et les Atlanta Hawks dans un match de victoire ou de retour à la maison vendredi soir, Jarrett Allen a sauté sur le terrain avec des chaussettes, des chaussures à la main, pour une ovation debout.

Allen est arrivé à l’arène tard après avoir été coincé dans les embouteillages alors que les fans se pressaient au centre-ville pour le match des Cavs et le match d’ouverture des Guardians. Mais après avoir raté les 19 derniers matchs avec une fracture du majeur gauche, il n’allait pas manquer la dernière routine d’échauffement d’avant-match.

Il ne manquerait aucune partie de vendredi soir, compte tenu des enjeux de l’élimination et de son impatience de revenir sur le terrain.

« C’était important pour moi de jouer », a déclaré Allen. « Pas même mentalement pour moi, ce qui était une chose importante, mais pour l’équipe, je sentais que je devais être là pour eux, que j’étais à 70%, 80%. J’avais juste besoin de montrer mon visage et de faire quelques genre d’effort pour donner ce coup de pouce moral si je le pouvais. « 

Le centre All-Star a fourni le coup de pouce qu’il pensait pouvoir, surtout au début alors que les Cavs ont augmenté de 14 contre les Hawks au premier quart. En fin de compte, ce n’était pas suffisant lorsque Cleveland a manqué d’essence au cours de la deuxième mi-temps, s’écrasant contre les Hawks, 107-101, et leur saison s’est terminée dans le processus.

Alors que le retour d’Allen n’était pas suffisant en soi, il représente la culture que les Cavs ont créée cette année. Celui de la ténacité, de la responsabilité, de la mise au rebut, de la mauvaise victoire et du fait d’être des « chiens de décharge ».

Son retour est particulièrement admirable compte tenu de son rôle dans l’équipe. Allen claque dans le poteau aux deux extrémités du sol. En attaque, c’est toujours une menace pour faire tomber des dunks postérisants. En défense, il utilise constamment sa verticalité pour bloquer les tirs et éviter les fautes, devant mettre la main dans le trafic sans réfléchir à deux fois.

« C’est cette équipe », a déclaré l’entraîneur JB Bickerstaff. « Jarrett, en tant que l’un de nos leaders, a compris le moment et était prêt à sacrifier son corps pour le plus grand bien de l’équipe. Ce n’était pas facile, surtout avec la façon dont il doit jouer le jeu, dans les tranchées, défausser et se battre, essayer d’attraper une balle dans le trafic, toutes ces choses sont extrêmement difficiles pour lui en ce moment. Mais il s’en fichait. Il voulait sortir et aider ses enfants et je pense qu’il a fait un excellent travail. »

Allen a terminé le match avec 11 points, trois rebonds, deux passes et un bloc en 36 minutes et a contesté 15 tirs record. Huit de ses points et le tir bloqué surviennent au premier quart alors que les Cavs reprennent leur avance.

Cela a eu un impact immédiat lorsque les Cavs ont utilisé leur grande formation habituelle qui leur a donné tant de succès cette saison, avec Allen, Evan Mobley et Lauri Markkanen.

« Même s’il n’était pas à 100%, il est définitivement allé là-bas et a fait de son mieux avec ce qu’il avait », a déclaré Mobley à propos d’Allen. « Il a joué un peu avec une main, mais il a définitivement fait la différence pour nous en défense et en offensive. Je suis très fier de lui et aujourd’hui, il nous a définitivement donné un gros coup de pouce ».

Lors de son premier match en plus d’un mois, cependant, sa seule présence n’a pas suffi à faire face à une attaque stagnante en seconde période ou à une nuit de 38 points du gardien des Hawks Trae Young.

Il y avait tellement de choses qu’Allen aurait pu faire pour transformer la fortune des Cavs après avoir raté les 19 matchs précédents en raison de sa blessure. Compte tenu de leur chute dans le classement de la Conférence de l’Est sans lui, c’était un fardeau injuste.

Combattre l’adversité est devenu la marque de fabrique de cette équipe, mais vendredi soir, tout les a finalement rattrapés et il est difficile de ne pas se demander ce que cela aurait pu être. Les Cavs ont perdu trois joueurs – Collin Sexton, Dean Wade et Ricky Rubio – à cause de blessures au genou cette année. Ils ont été durement touchés par les joueurs qui ont été soumis à des protocoles de santé et de sécurité cet hiver. Tout cela en plus de l’usure normale qui se produit au cours d’une saison de 82 matchs. Cependant, cette saison, ils ont grimpé à la deuxième place du classement de la Conférence de Pâques.

La blessure d’Allen et son absence subséquente sont survenues à un moment critique alors que la course au placement en séries éliminatoires s’intensifiait. Sans lui, Cleveland est tombé en territoire de jeu et n’est allé que 7-11 au total lors des 18 derniers matchs de la saison régulière. Les Cavs n’avaient qu’un score défensif de 117,3 sans lui, les classant 22e au cours de cette période (comparez cela à leur score de 108,9 pour toute la saison régulière).

Pour Allen, il y a eu un sentiment d’impuissance au cours du mois dernier, en regardant la diapositive et en ne pouvant pas jouer et faire quoi que ce soit à ce sujet.

« C’était comme s’il me mordait », a déclaré Allen. «Je voulais vraiment être là-bas. Je voulais vraiment jouer aux côtés de mes coéquipiers, mais ce n’est qu’au doigt. Je n’avais tout simplement pas l’impression que j’allais ajouter quelque chose de positif à être là-bas. Je n’étais tout simplement pas mentalement prêt à jouer et à concourir là-bas, sachant que j’avais toujours mon doigt cassé. C’était une période difficile pour moi. Mais j’étais là-bas tous les jours pour me conditionner. Si quelque chose m’avait arrêté, ce serait mon doigt. Il n’allait pas y avoir de conditionnement, d’espace de tête ou quoi que ce soit.

S’il y a une bonne nouvelle à tirer de la soirée malgré la défaite, c’est que la blessure d’Allen ne nécessitera pas d’opération hors saison. Il a déjà dépassé ce stade du processus de guérison, a-t-il dit, et a pensé qu’il serait préférable de laisser le doigt guérir tout seul après avoir parlé aux médecins, à son père et à son entourage.

Bien qu’Allen ait des mois devant lui pour guérir, il passera également du temps à réfléchir à cette saison. Analysez les erreurs, regardez des films, faites tout ce qu’il faut pour revenir plus fort l’année prochaine et apprenez des leçons de cette année.

Mais lorsque les Cavs reviendront l’année prochaine, Allen sait que lui et le reste de ses coéquipiers retourneront dans un vestiaire avec une culture établie, qui met l’accent sur l’attention et le jeu les uns pour les autres.

Celui qui s’assure qu’un centre All-Star n’a aucun mal à combattre un embouteillage et à courir sur le terrain en chaussettes, juste pour avoir une chance d’obtenir le feu vert final pour jouer.

« Nous avons dit toute l’année que ce groupe se soutenait et jouait l’un pour l’autre et qu’il était simplement là l’un pour l’autre en dehors du terrain », a déclaré Allen. « Je pense – non, je ne pense pas – je sais que c’est pourquoi nous avons réussi à surmonter toutes ces adversités. Nous avons pu nous soutenir mutuellement, nous faire confiance et avancer quand nous en avions le plus besoin. Nous sommes juste sortis et avons joué en équipe. »

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