Le couple ordinaire du Nouveau-Mexique a réalisé un vol d’art de 150 millions de dollars

Jerry et Rita Alter étaient considérés par leurs amis et leur famille comme des excentriques inoffensifs.

Connus pour aimer les voyages exotiques, ils ont célébré leurs voyages avec des présentations indulgentes. Jerry était un musicien de jazz, un artiste sans succès, un auteur inédit et un enseignant à la retraite de l’école publique de New York. Rita a fait carrière comme orthophoniste. Des statues au fromage, y compris des pyramides faites de tuiles aux couleurs vives, jonchaient leur cour dans la petite ville de Cliff, NM, tandis que les peintures de Jerry et les souvenirs du couple remplissaient l’intérieur de la modeste maison.

Mais les Alters avaient un secret : ils étaient d’habiles voleurs d’œuvres d’art.

Ce fait est apparu au grand jour en 2017, après la mort de Rita à l’âge de 81 ans – Jerry était décédé en 2012 au même âge – lorsqu’un antiquaire local est tombé sur une œuvre d’art de Willem de Kooning. chambre principale du couple.

Le de Kooning volé a été retrouvé pendu derrière la porte de la chambre de Jerry et Rita Alter.
Le de Kooning volé a été retrouvé pendu derrière la porte de la chambre de Jerry et Rita Alter.
Personne ne soupçonnait que Jerry, un enseignant à la retraite, et Rita, une orthophoniste, étaient des voleurs.
Personne ne soupçonnait que Jerry, un enseignant à la retraite, et Rita, une orthophoniste, étaient des voleurs.

Le tableau de 1955, « Woman-Ochre », a été volé au musée d’art de l’Université de l’Arizona en 1985 – par Jerry et Rita, il s’est avéré.

Comme révélé dans un nouveau documentaire « The Thief Collector », sa localisation était un mystère dans le monde de l’art jusqu’à ce que le petit-fils des Alters, Ron Roseman, l’exécuteur testamentaire de leur succession, demande à un antiquaire local d’aller chercher des objets de valeur qui pourraient être vendable.

« Il n’y avait rien de génial sauf une chose », a déclaré David Van Auker, copropriétaire de Manzanita Ridge Furniture Antiques à Silver City, NM, au Post.

Van Auker le saurait. Il a trouvé le tableau.

Buck Burns, Rick Johnson et David Van Auker sont les propriétaires du Manzanita Ridge Antique Shop, à Silver City, New York, où la provenance du tableau a été découverte.
Buck Burns, Rick Johnson et David Van Auker sont les propriétaires du Manzanita Ridge Antique Shop, à Silver City, New York, où la provenance du tableau a été découverte.
CRISTO CHAVEZ / Le New York Times

Les pièces abstraites aveuglantes de Jerry « étaient si mauvaises », se souvient Van Auker, il les a laissées derrière lui et a pris une lampe, un vase et le De Kooning sans encore réaliser ce que c’était. « [My business parter] et je possède une maison de vacances à la montagne. Je pensais que la peinture serait cool de la mettre là. On ne l’accrocherait même pas chez nous ».

La pièce, qui s’est avérée être « Woman-Ochre », aurait peut-être été reléguée dans un coin de la propriété de vacances si un artiste aux yeux perçants, James Cuetara, n’était pas entré dans la boutique. Il l’a reconnu comme un chef-d’œuvre et a immédiatement offert 200 000 $.

En supposant que le client plaisantait, Van Auker a dit: « Vendu! »

par Willem de Kooning
« Woman-Ocher » de Willem de Kooning est évalué à 150 000 000 $.
Patrick Breen / La République

Mais l’homme était sérieux. « Une offre de 400 $ ou 450 $ l’aurait accepté », a déclaré Van Auker. « Mais James a été honnête dès le départ. Il a dit qu’il pensait que c’était réel et que nous devrions enquêter. »

Van Auker s’est tourné vers Google et a rapidement repéré un article dans la République d’Arizona sur le vol du tableau.

« Le lendemain de Thanksgiving en 1985, un homme et une femme sont entrés dans ce petit musée juste au moment où il ouvrait », a déclaré au Post Allison Otto, directrice de « The Thief Collector », qui cherche actuellement à être distribuée. . « La femme est distraite [an employee] tandis que l’homme entrait dans une galerie, il découpait le tableau, le plia et le mit sous sa veste. Puis ils disparurent dans le désert avec l’un des 20e peintures les plus précieuses du siècle ».

On ne sait pas pourquoi Jerry et Rita ont pris le tableau et pourquoi ils l'ont gardé.
On ne sait pas pourquoi Jerry et Rita ont pris le tableau et pourquoi ils l’ont gardé.

L’homme et la femme, bien sûr, étaient Rita et Jerry. Ce qui rendait le crime parfait, c’est que les Alters opéraient différemment des criminels typiques : ils n’avaient aucun intérêt à vendre le tableau. Donc, il n’a jamais atterri dans une maison de vente aux enchères ni même glissé dans un marché noir où il aurait pu être retracé jusqu’à eux. Aucune empreinte n’a été laissée derrière. Le vol était supposé être un travail sous contrat, le travail étant volé pour un collectionneur spécifique qui avait un besoin particulier.

Volant pour eux-mêmes, les Alters étaient un type rare de voleur d’art.

« Ils estiment que puisqu’ils s’en soucient, ils ont le droit d’avoir ces pièces ; ce sont les plus dangereux [thieves] et les plus difficiles à attraper « , déclare dans le film Bob Wittman, fondateur de l’équipe de crime artistique du FBI.  » Ils volent ces matériaux, ils les cachent, ils les gardent juste pour leurs propres yeux. Et ces choses disparaissent pendant de nombreuses années avant de revenir . « .

Le de Kooning a été retiré du musée d'art de l'université d'Arizona.
Le de Kooning a été retiré du musée d’art de l’université d’Arizona.
Google Maps

Et c’est exactement ce que les Alters ont fait. En raison de leur discrétion, ils étaient les voleurs d’art d’à côté que même des amis proches et des parents ne soupçonnaient pas. La piste s’est refroidie et l’affaire a été classée en 1987 faute de preuves.

Cependant, « Woman-Ocher » est resté sur la liste des 10 meilleurs crimes du FBI.

Tout a changé en 2017. Un appel téléphonique est allé au musée. La conservatrice Olivia Miller a appelé la police, qui a contacté le FBI. Le lendemain, le tableau retrouve ses véritables gardiens.

Un croquis de la police des suspects représente les Alters.
Un croquis de la police des suspects représente les Alters.

« Olivia a commencé à pleurer », a déclaré Van Auker. « Il était presque sans voix. »

Le travail était un peu moins bon pour l’usure : la peinture s’était écaillée lorsqu’elle avait été roulée à la hâte par Jerry. Étonnamment, les Alters ont eu l’audace de retoucher eux-mêmes le tableau. Ils ont également agrafé le devant de l’œuvre sur un châssis qu’ils avaient acheté. Tout cela a causé des dégâts qu’Ulrich Birkmaier, conservateur en chef des peintures au Getty Museum de Los Angeles, a dû réparer.

Pendant tout ce temps, une question se posait : qui était ce couple qui a réussi à réaliser le dernier braquage d’art ?

Les experts disent que les voleurs comme les Alters, qui gardent leur butin au lieu de le vendre, sont rares.
Les experts disent que les voleurs comme les Alters, qui gardent leur butin au lieu de le vendre, sont rares.

Au départ, le vol était considéré comme un crime d’opportunité ponctuel. Mais alors d’étranges indices ont émergé.

Par exemple, il y avait la collection de nouvelles inédites de Jerry, « The Cup and the Lip: Exotic Tales », qui contenait des sagas censées être basées sur ses expériences de vie. Le livre contient des récits subtilement voilés de divers vols, dont celui des de Kooning (via une histoire intitulée « Thrill Seekers »).

« Je pense qu’il y avait une obsession de s’en tirer », a déclaré Otto. « Le livre montre Jerry commettant des actes néfastes et voulant prouver qu’il est plus intelligent que les institutions. » Au moment de la mort de Rita, « ils avaient plus d’un million de dollars sur un compte bancaire.

« Il est peu probable qu’un enseignant et orthophoniste à la retraite dans une région rurale du Nouveau-Mexique puisse [legitimately] accumuler plus d’un million de dollars », a ajouté Otto.

Le tableau est maintenant de retour au musée.
Le tableau est maintenant de retour au musée.
Patrick Breen / La République
Son cadre a été laissé après que Jerry ait découpé le tableau.
Son cadre a été laissé après que Jerry ait découpé le tableau.
Patrick Breen / La République

Soutenant une théorie selon laquelle le couple avait commis d’autres vols – et peut-être vendu leurs revenus illicites lors d’un voyage à l’étranger – étaient les restes de leur maison qui étaient considérés comme des reproductions sans valeur et ont été donnés, par Roseman, à un magasin d’aubaines de Silver City appelé la ville. et Country Gardens Club.

« Ils sont venus avec une camionnette pleine de choses », explique Harriet Rogers, une bénévole de Town & Country, dans le document. « L’un des adolescents est entré avec un bronze de Frederick Remington. Il est l’un des sculpteurs d’art les plus célèbres de l’école occidentale ! J’ai dit: ‘Attendez une minute, nous ne pouvons pas prendre ça. Nous sommes une friperie. Nous vendons des trucs pour 2 $ et 5 $ ‘”- mais il l’a quand même eu. « C’était une affaire extraordinaire. Mon fils a pris une peinture d’un Indien et a dit: « Oh mon seigneur, c’est un JH Sharp ». JH Sharp est l’un des artistes occidentaux les plus célèbres. Mon fils a appelé Sotheby’s et ils étaient intéressés. Ce truc était assez bon pour Sotheby’s.

Selon Rogers, « le total des embauches [from Sotheby’s selling the goods] était de 160 000 $. Nous avons reçu un chèque de 129 000 dollars. »

Quant à savoir si les Alters ont obtenu l’art par des moyens louches, dit Rogers, « Le FBI est sorti et a pris des photos. [They said] il n’a pas été volé.

Dans le document, cependant, Van Auker se souvient de quelque chose qu’un agent du FBI lui aurait dit : « Ce n’est pas parce que nous l’avons autorisé qu’il n’a pas été volé. »

L'histoire des Alters est racontée dans le nouveau documentaire
L’histoire des Alters est racontée dans le nouveau documentaire « The Thief Collector », qui n’a pas encore été diffusé.

Van Auker a ajouté à The Post : « Ce n’est tout simplement pas sur leur radar. »

Quant à la façon dont tout cela a été secoué par Jerry Alter, qui serait le cerveau, Van Auker pense qu’il se sentirait étrangement vengé.

« Avant tout cela, son art était invendable ; maintenant c’est l’art du voleur d’art », a déclaré Van Auker, qui a récupéré les pièces « si mauvaises » dès qu’Alter est devenu célèbre. Il était fasciné par l’histoire. J’ai 13 ans Et son livre est en vente sur Amazon « – à 54 dollars pour un exemplaire de poche.

« Jerry était arrogant et égoïste. Il penserait qu’il a enfin obtenu son dû et ne serait pas surpris « , a déclaré Van Auker. » S’il y a une vie après la mort, Jerry Alter regarde vers le bas et rit d’un air suffisant. « 

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