La politique contre les inondations de Grand Forks en 1997, rappelée après 25 ans – Grand Forks Herald

GRAND FORKS – Qualifier le déluge de 1997 de stressant – et le long chemin de rétablissement qui a suivi – serait le plus grand des euphémismes.

Tout résident de Grand Forks ou d’East Grand Forks assez âgé pour se souvenir de la catastrophe de la mi-avril de cette année-là et du long processus de passage de l’évacuation au nettoyage et à la récupération éventuelle a sa propre histoire à raconter. Un quart de siècle après l’inondation, l’ancien maire de Grand Forks, Mike Brown, le plus ancien maire de l’histoire de la ville, se souvient de la colère des habitants alors qu’ils cherchaient des réponses auprès des dirigeants de la ville.

L’inondation a amené Brown à son mandat de 20 ans en tant que maire. Il décide de se présenter en 2000, contre la volonté de sa femme et de son beau-frère : ils découvrent sa candidature en lisant le Herald. Il a dit qu’ils ne lui avaient pas parlé depuis deux semaines.

Mais il a dit que c’était la colère écrasante de la communauté qui l’avait poussé à fuir, et que les habitants avaient de quoi se mettre en colère : des maisons détruites ou endommagées, des objets personnels perdus et des soucis d’argent pour reconstruire et où le faire. Brown a déclaré que la civilisation devait revenir, avant même que les questions puissent trouver une réponse.

« (Les gens) étaient frustrés par la catastrophe, ils étaient frustrés par la boue, frustrés par la rivière, frustrés par tout cela », a déclaré Brown. « C’est ce qui m’a poussé à me présenter à la mairie. C’est comme si quelqu’un avait besoin de se lever et de dire ‘Hé, allons chercher la réponse, allons là où nous devons être, ensemble’ ».

Lorsque les barrages de certaines parties de Grand Forks et d’East Grand Forks se sont rompus le 18 avril de cette année-là, Brown, comme tant d’autres à l’ouest de la rivière, s’est rendu à la base aérienne de Grand Forks dans la plus grande évacuation civile du pays après la guerre civile. Il a dormi sur le sol d’un cabinet dentaire à côté d’un vélo d’appartement. À son retour, il a été témoin de la colère de la population lors des réunions du conseil municipal tenues sur le campus de l’UND.

« (L’ancien membre du conseil municipal de Grand Forks) Art Bakken était assis dans l’auditorium de Chester Fritz et les gens se sont alignés pour le microphone et lui ont crié dessus », se souvient Brown. « Vous n’avez pas les réponses en tant que personne seule au sein du conseil. Cela doit être un processus. »

Bakken, qui a passé une décennie au conseil en deux périodes distinctes, a rappelé que certaines personnes étaient en colère contre la ville parce que le barrage avait échoué. Il a dit qu’il était nécessaire d’être compréhensif après le déluge, car tant de gens ont tant perdu.

« J’ai compris ce qu’ils traversaient parce que j’ai vu leurs maisons, je les ai vus évacuer », a-t-il dit.

Réduction de la taille du conseil municipal

L’inondation a changé le paysage physique de certaines parties de la ville. Plus de 1 500 maisons et autres structures auraient été irrémédiablement endommagées et démolies. Des centaines d’autres structures ont dû être déplacées pour faire place à la construction de murs alluviaux.

L’inondation a également ouvert la voie à un changement dans le paysage politique de la ville. Les électeurs ont adopté une mesure en 2000 pour réduire la taille du conseil municipal de 14 à sept membres. La mesure est entrée en vigueur après une période de réorganisation de deux ans. Brown a rappelé que les réunions du conseil d’administration de 14 membres après l’inondation se sont déroulées tard dans la soirée, dans certains cas jusqu’à 23h30, afin que les conseillers puissent apporter leur contribution sur les problèmes. Il a déclaré que les dernières rencontres ont suscité la colère de certains et ont été une source de comédie pour d’autres.

« Je comprends que nous avons été un excellent divertissement à Bismarck, sur leurs téléviseurs dans les bars », a-t-il déclaré.

Le défi était alors de terminer les réunions lorsque tout le monde voulait avoir le dernier mot, a déclaré Brown. Et, a-t-il dit, avec 14 membres du conseil, « il y a beaucoup de derniers mots ».

Hal Gershman, un homme d’affaires de longue date de Grand Forks, faisait partie du comité chargé de définir le fonctionnement d’un conseil de sept membres. Gershman a été président du conseil d’administration de 2000 à 2014. Il a déclaré qu’un conseil plus petit signifiait que les membres s’intéressaient davantage à leur travail.

« Quand nous sommes arrivés à sept (membres), nous devions être concentrés et attentifs à ce qui se passait parce que vous ne pouviez pas simplement vous asseoir et dire » ah, ça ira comme ça « , a-t-il déclaré.

Bakken a dit que c’était probablement une bonne chose que le conseil ait 14 membres juste après l’inondation. Chaque membre du conseil peut aider un chef de service différent à réorganiser les efforts. Bakken a déclaré que lui et sa famille avaient supervisé les dons qui arrivaient à la ville. Pendant environ trois mois, il a utilisé des camions de sa propre entreprise, Pro Transport and Leasing Inc., pour transporter des boîtes de fournitures à travers la ville afin de les distribuer aux gens.

« Nous essayions juste d’aider », a-t-il déclaré.

Bravo pour les premiers efforts

Mais Brown, Gershman et Bakken rappellent tous les fondements de la relance et de la vision d’avenir mis en place par les conseils de 1997, 1998 et 1999, notamment les plans de réaménagement du centre, et le vote du projet de centre Alerus.

Ils rappellent également l’aide de la délégation fédérale de l’État – alors le sénateur Kent Conrad et Byron Dorgan et le représentant Earl Pomeroy – pour obtenir un financement fédéral pour la reprise. Sans ces efforts, la reconstruction aurait été beaucoup plus difficile, voire impossible.

Bakken a déclaré que des livres pourraient être écrits sur les efforts de John O’Leary, alors directeur de l’Office for Urban Development; Ken Vein, ancien ingénieur municipal et membre actuel du conseil d’administration; et John Schmisek, alors directeur financier de la ville. Les « trois présidents », a déclaré Bakken, ont travaillé sur un certain nombre d’initiatives différentes, y compris des plans pour l’usine de traitement de l’eau.

Gershman a déclaré qu’il pensait que le public devrait réfléchir aux efforts des membres du gouvernement local immédiatement après l’inondation.

« Nous avons tendance à obtenir beaucoup de crédit lorsque nous avons été élus en 2000 », a-t-il déclaré. « C’est très cool, mais le fait est que nous avons hérité de très, très bonnes choses avec lesquelles travailler. »

Pat Owens, que Brown a battu lors de l’élection du maire de 2000, était largement considéré comme un héros et le visage des souffrances de la ville pendant l’inondation. Il a travaillé avec des dirigeants fédéraux, dont le président Bill Clinton, avec qui il a partagé la scène lorsque Clinton s’est entretenu avec des personnes déplacées à la base aérienne de Grand Forks fin avril 1997.

Owens et Clinton.jpg

Le 22 avril 1997, le président américain Bill Clinton a visité la zone dévastée en hélicoptère et a ensuite tenu une conférence de presse conjointe avec le maire de Grand Forks, Pat Owens.

photo de John Stennes / Grand Forks Herald

Mais le changement n’est pas rare après une catastrophe, a déclaré Brown, ajoutant qu’il avait eu la chance d’être le bénéficiaire du désir des résidents de guérir et de poursuivre la récupération après les inondations.

« J’en ai eu assez des gens qui se battent », a-t-il déclaré.

Son ressenti à l’époque : « On travaille ensemble. Nous pouvons résoudre ce problème. On peut le faire ».

Brown a déclaré qu’il savait que la ville était en voie de guérison lorsque l’inondation de 1997 a cessé d’être un sujet de discussion singulier, comme si les habitants de Grand Forks avaient traversé les cinq étapes du deuil de la psychiatre Elizabeth Kubler Ross : le rejet, la colère, la négociation, la dépression et l’acceptation.

Laisser un commentaire