La hausse des prix va-t-elle faire sombrer les espoirs à moyen terme de Biden pour les démocrates ? | Politique américaine

Dans les jours qui ont précédé la publication du dernier rapport sur l’inflation du département américain du Travail, la Maison Blanche a tenté de dégonfler les attentes. Les responsables de la Maison Blanche ont déclaré qu’ils s’attendaient à ce que le taux d’inflation de mars soit « extraordinairement élevé » en raison de la hausse des prix de l’essence, largement due à la guerre en Ukraine.

Malheureusement pour Joe Biden et ses collègues démocrates, ils avaient raison. Le rapport sur l’inflation, publié mardi, a montré que les prix aux États-Unis avaient augmenté de 8,5 % entre mars 2021 et mars 2022, le plus haut niveau d’inflation aux États-Unis depuis 1981.

La Maison Blanche a tenté de minimiser les inquiétudes l’année dernière en arguant que les hausses de prix étaient causées par la pandémie de coronavirus et se révéleraient « transitoires ». Maintenant, plus d’un an après que les vaccins sont devenus largement disponibles, les démocrates se demandent comment aider les familles aux prises avec le poids de l’inflation. Les centristes et les progressistes avertissent qu’à moins que les démocrates ne proposent un plan efficace, les républicains pourraient être sur la voie d’une victoire historique en novembre.

Les perspectives des démocrates aux élections de mi-mandat étaient déjà jugées au mieux ternes. Le parti du président perd généralement des sièges, en particulier à la Chambre, à mi-mandat. Les démocrates ont très peu de marge d’erreur, compte tenu de leurs faibles majorités. La cote d’approbation de Biden, dans les 40 depuis des mois, n’aide pas les choses.

Les républicains sont clairement conscients des opportunités qui s’offrent à eux. Mardi, quelques heures après la publication du rapport sur l’inflation, le chef de la minorité au Sénat, Mitch McConnell, a déclaré que « l’humeur des républicains est meilleure qu’elle ne l’était en 1994 » – lorsque le parti a renversé huit sièges au Sénat et obtenu un réseau de 54 sièges à la Chambre.

« D’un point de vue atmosphérique, c’est une parfaite tempête de problèmes pour les démocrates parce que c’est un gouvernement entièrement démocratique », a déclaré McConnell.

Les inquiétudes des électeurs concernant l’inflation contribuent certainement aux malheurs électoraux des démocrates. Un sondage CNBC ce mois-ci a montré que 48% des Américains ont choisi l’inflation comme première ou deuxième question à laquelle le pays est confronté, ce qui en fait la réponse la plus courante parmi les répondants.

« Cette question est numéro un pour les électeurs », a déclaré Kelly Dietrich, directrice générale du National Democratic Training Committee, qui forme les candidats. «Je pense qu’il restera à la première place car il les frappe directement tous les jours. Et les candidats retenus doivent y faire face directement. »

La Maison Blanche a tenté de détourner les critiques de l’inflation en blâmant les prix élevés de l’essence de Vladimir Poutine et la guerre en Ukraine. S’exprimant mardi à Menlo, dans l’Iowa, Biden a noté que plus de la moitié de l’inflation de mars était causée par la hausse des prix de l’essence.

« Même si nous travaillons avec le Congrès, je n’attendrai pas d’action pour aider les familles américaines », a déclaré Biden. « Je fais tout ce qui est en mon pouvoir, par le biais de décrets, pour faire baisser les prix et faire face à la hausse des prix de Poutine. »

Joe Biden s'est engagé à faire ce qu'il peut pour faire baisser les prix lors d'une visite à Menlo, Iowa la semaine dernière.
Joe Biden s’est engagé à faire ce qu’il peut pour faire baisser les prix lors d’une visite à Menlo, Iowa la semaine dernière. Photographie : Carolyn Kaster / AP

Biden a en effet pris des mesures pour réduire les prix du gaz. Mardi, il a annoncé que son administration approuverait une dérogation d’urgence pour étendre l’utilisation des biocarburants et s’est engagé à libérer un million de barils par jour de la réserve stratégique américaine de pétrole pour les six prochains mois.

Mais la hausse des prix que le pays a connue s’étend bien au-delà de l’essence, et les économistes avertissent que l’inflation devrait rester élevée dans les mois à venir.

Austan Goolsbee, professeur d’économie à l’Université de Chicago qui a présidé le Conseil des conseillers économiques sous Barack Obama, a déclaré : « Il y a deux questions. La première est, s’agit-il d’un pic d’inflation ? Mais même si c’est un pic d’inflation et que les chiffres baissent, à quoi vont-ils tomber ? »

Goolsbee a noté que la soi-disant « inflation sous-jacente », qui exclut les prix plus volatils du gaz et de l’alimentation, n’a augmenté que de 0,3% le mois dernier. Cette hausse a été inférieure aux attentes de la plupart des économistes, laissant espérer un refroidissement de l’inflation dans un proche avenir.

« C’était une bonne surprise, mais je pense que personne ne devrait se tromper », a déclaré Goolsbee. « Il y a encore un long chemin à parcourir avant que les prix, l’inflation soit considérée comme normale partout ».

Pour les démocrates, cette probabilité signifie que leur approche a dû changer. Au lieu de prétendre que les hausses de prix s’avéreront temporaires, les démocrates reconnaissent la réalité des budgets serrés et essaient de montrer comment ils peuvent aider.

« La bonne nouvelle est que l’ensemble du Parti démocrate est très concentré sur l’inflation », a déclaré Gabe Horwitz, vice-président senior du programme économique de Third Way, un groupe de réflexion de centre-gauche. « Nous avons bien dépassé cette période de l’année dernière, quand il y avait la question de savoir si ça allait être transitoire ou non. C’est ici, c’est réel, on dirait que ça va rester au moins pendant un moment. »

Alors que les démocrates attendent novembre avec impatience, les stratèges exhortent les candidats à présenter une vision économique qui améliorera les finances des travailleurs américains et mobilisera les électeurs.

« Tout d’abord, les familles américaines ont besoin d’aide », a déclaré Dietrich. « Deuxièmement, pour obtenir plus d’aide, les démocrates ont besoin de plus de victoires pour améliorer notre position afin de poursuivre ces politiques. »

Mais la mise en œuvre de ces politiques s’est avérée difficile. Le Build Back Better Act, un paquet de 1,9 billion de dollars qui comprenait des dispositions visant à réduire les coûts des soins de santé et de garde d’enfants, a été bloqué au Sénat en raison de l’opposition de Joe Manchin, un démocrate centriste.

Le sénateur de Virginie-Occidentale a exprimé ouvertement ses frustrations face à une inflation élevée, critiquant ses collègues démocrates pour avoir exigé des dépenses plus élevées à mesure que les prix augmentent.

Les acheteurs achètent de l'essence dans une station Shell à Bethesda, Maryland cette semaine.  La guerre en Ukraine a contribué à une forte hausse des prix du gaz.
Les acheteurs achètent de l’essence dans une station Shell à Bethesda, Maryland la semaine dernière. La guerre en Ukraine a contribué à une forte hausse des prix du gaz. Photographie : Jim Lo Scalzo / EPA

« Voici la vérité : nous ne pouvons pas nous consacrer à une économie équilibrée et saine et continuer à augmenter notre dette nationale de 30 000 milliards de dollars », a déclaré Manchin mardi en réponse au dernier rapport sur l’inflation.

La position de Manchin a indigné les progressistes, qui insistent sur une inflation élevée soulignant le besoin urgent d’approuver Build Back Better et de fournir une assistance aux familles.

« Les Américains ont été coupés par les prix. L’inflation atteint ses profits et la tâche numéro un de tout politicien est d’élever le niveau de vie de ses électeurs », a déclaré Joseph Geevarghese, directeur exécutif du groupe progressiste Notre révolution.

En ce qui concerne la mi-mandat, Geevarghese a ajouté : « Je pense qu’il sera déjà très difficile de gagner. Et puis il y a les obstructionnistes qui rendent plus difficile la victoire du président et de notre parti ».

Horwitz a déclaré qu’il restait optimiste quant à la capacité des démocrates à adopter une version de Build Back Better qui réduira les coûts pour les familles. Manchin a indiqué qu’il serait ouvert à une proposition si elle n’ajoutait pas au déficit fédéral. Cela obligerait les démocrates à réduire davantage leurs dépenses, mais pourrait leur donner une victoire à vendre aux électeurs.

« Vous pouvez faire les deux », a déclaré Horvitz. « Vous pouvez avoir un plan qui permet de récolter une somme d’argent importante en modifiant le code des impôts et vous pouvez utiliser une partie de cet argent pour rembourser des dettes et des déficits. Et vous pouvez utiliser une partie de cet argent pour des programmes qui atténuent l’inflation et aident les consommateurs.

« Ce n’est pas un dunk, mais c’est quelque chose qui pourrait arriver. Nous en saurons plus dans les deux prochains mois sur la probabilité que cela soit ».

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