La culture Geechee et le champion décédé sont présentés dans le documentaire

BRUNSWICK, Géorgie (AP) – Cornelia Walker Bailey a consacré sa vie à documenter et à préserver la culture des geechees d’eau salée sur l’île de Sapelo jusqu’à sa mort en 2017, mais il semble que la matriarche bien-aimée de l’île isolée ait plus de sagesse à transmettre.

Les interactions de Bailey avec l’île et ses habitants sont au cœur du documentaire primé « Sapelo ».

Le documentaire a été présenté en première aux États-Unis jeudi sur PBS. Épisode de la série documentaire américaine ReFramed sur WORLD Channel, le film est disponible en streaming sur worldchannel.org.

Réalisé par le réalisateur de documentaires suisse Nick Brandestini, « Sapelo » regarde à travers les yeux de Bailey la culture disparue des geechees d’eau salée dans la communauté Hog Hammock de l’île. Ici, dans cette dernière enclave du seul peuple Geek des îles maritimes de Géorgie, le film capture les efforts de Bailey pour préserver cette riche culture afro-américaine pour la postérité face aux pressions croissantes du développement. Parallèlement, Bailey persévère à élever ses deux enfants adoptifs, JerMarkest et Johnathan, sur cette île sans pont.

L’île de Sapelo est accessible en ferry.

Le tournage de « Sapelo » a eu lieu avant la mort de Bailey à l’âge de 72 ans le 12 octobre 2017, mais le travail final de montage et de production n’a été achevé que ces dernières années. Le film a depuis été projeté dans plusieurs festivals de cinéma, remportant le prix du meilleur documentaire au RiverRun International Film Festival au printemps 2021 à Winston-Salem, en Caroline du Nord.


Jeudi a marqué le premier public du documentaire.

« Cornelia Walker Bailey était une femme incroyable avec qui j’ai beaucoup ri », a déclaré Brandestini à The News. « Il était une voix puissante pour Sapelo qui a travaillé sans relâche pour préserver la culture Gullah-Geechee. »

Comme les Gullahs le long des côtes de la Caroline du Sud, la culture Geechee de la Géorgie côtière est née de la détermination féroce des Noirs réduits en esclavage à maintenir leurs racines et leurs traditions africaines. Malgré l’esclavage, la connaissance avancée de la culture du riz et la résistance au paludisme leur ont offert une certaine indépendance grâce à laquelle leurs traditions africaines ont été préservées et adaptées au fil des générations.

Lorsque l’émancipation est arrivée, les Geechee nouvellement libérés se sont installés sur des îles-barrières comme Sapelo, tirant parti de leur compréhension de l’environnement côtier unique pour créer des communautés agricoles et de pêche autonomes.

Né sur l’île de Sapelo, Bailey a grandi immergé dans la culture et les traditions des Geechee. Elle était une descendante directe de Bilali, l’esclave lettré qui pratiquait sa foi musulmane en gravissant la plantation de Thomas Spalding sur l’île de Sapelo au début du 19e siècle.

Bailey est devenu un défenseur infatigable des Geechee et de leur place sur l’île de Sapelo, dont la beauté isolée a exercé une pression croissante de la part des promoteurs immobiliers de luxe au cours des dernières décennies. Conteur talentueux, Bailey était très demandé en tant que conférencier.

Il a fondé le Sapelo Island Cultural Day Festival pour mieux faire connaître la culture Geechee. Peut-être que le livre qui définit cette culture côtière unique de la Géorgie est le mémoire de Bailey de 2000, « God, Dr. Buzzard » et « Bolito Man: A Saltwater Geechee Talks About Life on Sapelo Island ».

Brandestini a déclaré que connaître Bailey était le point culminant de la réalisation du film. Puiser dans sa sagesse et son sens aigu de l’humour a été la clé du succès du film, a-t-il déclaré. Entre-temps, elle a appris que des membres de sa famille, comme son fils Maurice, s’efforcent de garder ses rêves vivants.

« Son héritage unique survit à bien des égards », a déclaré Brandestini. « Ses histoires restent vivantes et ses projets agricoles sont désormais menés par son fils, Maurice. J’espère que les téléspectateurs seront appelés à agir pour que cette communauté historique continue de prospérer également à l’avenir. »

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